Paul Graves, CEO de Livent Corporation: "Argentina tiene una oportunidad única en el litio?

Paul Graves, CEO de Livent Corporation: \

Livent es uno de los mayores productores mundiales de litio y tiene una operación vital en Catamarca. Su CEO, Paul Graves, analiza un sector que ya tiene comprometidos US$ 1.000 millones de inversión en Argentina y que podría exportar US$ 2.000 millones muy pronto.

 

Tomás Rodríguez Ansorena

 

Entre los ejecutivos de FMC Corporation a principios de los años 2000 circulaba un chiste sobre el milagro brasileño: “Brasil es el país del futuro. Y siempre lo será”. Cuando Paul Graves llegó a la compañía y asumió la conducción del negocio del litio, empezó a escuchar el mismo chiste pero dirigido hacia él: “El litio es el material del futuro. Y siempre lo será”. Como buen inglés, sabía apreciar la ironía, pero al mismo tiempo tenía muy claro que la revolución del litio era una realidad. 

La primera vez que tuvo que explicar el potencial de este metal alcalino de alta conductividad eléctrica fue en 2005, cuando todavía trabajaba en Goldman Sachs. Una de las primeras IPO (Oferta Pública Inicial de acciones) en las que trabajó fue la de Rockwood, un peso pesado del litio en aquel entonces, que en 2014 fue adquirida por Albemarle por US$ 6.200 millones. Con lo cual, le dice Graves a Forbes Argentina desde Princeton, New Jersey, “hace al menos 15 años que el litio es una parte crucial de mi vida”. 

En 2018, Graves tuvo una IPO más importante todavía: el “spin off ” de la operación de litio de FMC para crear Livent Corporation, que hoy tiene entre el 20% y el 25% del marketshare global del hidróxido de litio, el material fundamental de las baterías que impulsan los vehículos eléctricos (EVs) de Tesla, Toyota, Mercedes Benz y las principales automotrices del mundo. FMC llegó a Catamarca en los años 80 para invertir en el Salar del Hombre Muerto y apostar a un metal que ya tenía aplicaciones industriales pero todavía no era ese “material del futuro” del que hablaba el chiste. Recién en 1991, Sony lanzó su primera batería recargable de ion-litio para una de sus cámaras de video portátiles. El proveedor del litio era FMC. 

30 años después, Livent continúa en Catamarca, en el corazón del “Triángulo del litio”, el área formada por el norte de Argentina, Chile y Bolivia, que acumula las mayores reservas de este material del mundo. Para Graves, es un mercado que se tiende a “sobresimplificar”. Y verdaderamente tiene sus complejidades. Luego de ser extraído del salar, el litio se convierte en cloruro o carbonato. El primero se procesa en una planta de Livent en Güemes, Salta, para utilizarlo en diversos procesos industriales. El segundo se dirige a las plantas de la compañía en Estados Unidos o China para producir el preciado hidróxido de litio, el componente fundamental para la electrificación del futuro y cuya cotización sufrió mucho en el último año, aun antes de la llegada del Coronavirus. ¿La razón? El monumental ingreso de China en el negocio. “Hace muy pocos años, teníamos quizás 25.000 toneladas de hidróxido de litio en baterías de EVs. Hoy estamos cerca de las 70.000 tn. Lo que transformó el mercado fue que una sola planta en China agregó 25.000 tn. Cuando  se produce un movimiento tan grande, en términos relativos al tamaño del mercado, se dan estas disrupciones”.

Fuente https://www.forbesargentina.com/liderazgo/paul-graves-ceo-livent-corporation-argentina-tiene-una-oportunidad-unica-litio-n3382

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